De Luchtcomponent

75 jaar Luchtcomponent

Dit jaar viert de Luchtcomponent de 75ste verjaardag van zijn oprichting. Naast de voortdurende zorg voor vrede en veiligheid, is ook de steun aan onze landgenoten onze prioriteit. Dit heeft het voorbije anderhalf jaar coronacrisis zeker en vast aangetoond. Daarom hechten we bij de Luchtcomponent veel belang aan onze paraatheid en inzet ten dienste van de natie. Tijdens het voorbije zijn we dan ook jaar nooit tot stilstand gekomen.

De vliegtuigen en het personeel van de 15 Wing Luchttransport en Brussels Military Airport hebben deelgenomen aan repatriëringen van Buitenlandse Zaken. Ze brachten gestrande landgenoten en inwoners van Europese, Aziatische en Afrikaanse bondgenoten veilig naar België. Tegelijkertijd bleef de 15 Wing wereldwijd de operaties van Defensie ondersteunen.

In 2021 werkt de Luchtcomponent verder aan de vervanging van de vloot en bereiden we ons personeel voor op de uitdagingen van de toekomst. Eind dit jaar nemen we afscheid van de C-130, ons trouwe werkpaard voor tactisch luchttransport. In oktober vorig jaar landde de opvolger, de eerste A400M Atlas, op Melsbroek. In totaal krijgen één Luxemburgs en zeven Belgische militaire vrachtvliegtuigen hun thuisbasis bij een binationale eenheid in Melsbroek.

Aan de 15 Wing werden vorig jaar twee Falcons DA7X geleverd, trans-Atlantische verbindingsjets.

In Jordanië is er sinds oktober 2020 een F-16-detachement aan het werk. Zij voeren boven Irak en Syrië missies uit in de globale strijd tegen terrorisme. In eigen land land staan ons radarcentrum en onze F-16’s de klok rond paraat om vliegtuigen te onderscheppen die het luchtruim van de Benelux schenden.

Eind vorig jaar blies het Multinational Fighter Program 45 kaarsjes uit, de samenwerking tussen de eerste Europese F-16-gebruikers en de Amerikaanse luchtmacht. Dit programma stuurt de opeenvolgende moderniseringen van de F-16 aan. Hierdoor beschikken we tot op vandaag over een up-to-date gevechtsvliegtuig dat al veertig jaar de ruggengraat van de Luchtcomponent vormt.

Hoewel de F-16 de speerpunt vormt van onze ontplooibare capaciteit in het buitenland, bereiden we ons intussen voor op de komst van de F-35A Lightning II. Die gebruiken we vanaf 2023 in de VS en vanaf 2025 in België. Dit jachttoestel is uitgerust om moderne bedreigingen het hoofd te bieden in een veiligheidsomgeving die steeds onstabieler wordt. Hierdoor kan Defensie nu en in de toekomst zijn opdrachten blijven uitvoeren en internationaal blijven meedraaien in het internationale verband van de NAVO, de EU of andere coalities.

Vanaf eind 2023 ontvangt de Luchtcomponent vier onbemande vliegtuigen MQ-9B SkyGuardian, een ander belangrijk onderdeel in onze modernisering.

De NH90 Caiman-helikopters zijn intussen al zeven jaar in dienst. In de versie NATO Frigate Helicopter (NFH) heeft de NH90 de reddingsopdrachten van de Sea King overgenomen. Van de Alouette III, die begin deze zomer uit omloop is genomen, neemt hij de maritieme steunopdrachten over. De NH90 NFH is nu ook klaar om vanop een fregat de Marine te ondersteunen. De NH90 Tactical Transport Helicopter (TTH) is ingezet geweest tijdens een buitenlandse opdracht, en ondersteunt de behoeftes van de landcomponent en medische component tijdens oefeningen.

In juni 2020 kwam een eerste brandstofbevoorradingsvliegtuig A330 Multi-Role Tanker Transport (MRTT) in dienst bij een internationale eenheid in Eindhoven (Nederland) en Bonn (Duitsland). Door de Belgische deelname aan die eenheid krijgt Defensie voorheen ongekende mogelijkheden op het vlak van strategisch luchttransport, herbevoorrading in de lucht en strategisch gewondentransport.

In Eindhoven vierden we in september 2020 ook het tienjarig bestaan van het European Air Transport Command. Dit internationaal commandocentrum voert de operationele planning uit van het militair luchtvervoer voor zeven Europese landen, waaronder België.

Qua infrastructuur gaan we in 2021 verder op ons elan. Onze vliegbasissen ondergaan ingrijpende veranderingen, met een belangrijke focus op verantwoord energieverbruik en het welzijn van het personeel. In Melsbroek is de hypermoderne vliegtuigloods voor het onderhoud van de nieuwe A400M bijna klaar. Voor de F-35A en de MQ-9B is er een ambitieus infrastructuurplan met ultramoderne en goed beveiligde onderkomens. De radaroperatoren van het Control and Reporting Center (CRC) verhuisden in oktober 2020 naar hun state-of-the-art operatiecentrum op de vliegbasis van Bevekom. Onze luchtverkeersleiders van het Air Traffic Control Center (ATCC) tot slot werken sinds eind 2019 nauw samen met hun burgercollega’s bij het luchtverkeerscentrum skeyes in Steenokkerzeel.

Tekst & Foto’s: Communicatiedienst van de Luchtcomponent